La importancia de los elementos alimentarios

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La importancia de los elementos alimentarios

Los alimentos tienen por finalidad promover el crecimiento, proporcionar fuerza y ​​calor y proporcionar material para reparar los desechos que se producen constantemente en el cuerpo. Cada respiración, cada pensamiento, cada movimiento desgasta una parte de la delicada y maravillosa casa en la que vivimos. Varios procesos vitales eliminan estas partículas gastadas e inútiles; y para mantener la salud del cuerpo, su pérdida debe ser reparada con suministros constantemente renovados de material adecuadamente adaptado para reponer los tejidos desgastados y deteriorados. Este material renovador debe ser suministrado por medio de la comida y la bebida, y la mejor comida es aquella por la cual el fin deseado puede lograrse más fácil y perfectamente. La gran diversidad en el carácter de los diversos tejidos del cuerpo, hace necesario que los alimentos contengan una variedad de elementos, para que cada parte pueda nutrirse y reponerse adecuadamente.

Los elementos alimenticios.

Los diversos elementos que se encuentran en los alimentos son los siguientes: almidón, azúcar, grasas, albúmina, sustancias minerales, sustancias no digeribles.

Los elementos alimenticios digestibles se agrupan a menudo, según su composición química, en tres clases; vis., carbonoso, nitrogenado e inorgánico. La clase carbonosa incluye almidón, azúcar y grasas; los elementos nitrogenados, todos albuminosos; y lo inorgánico comprende los elementos minerales.

El almidón solo se encuentra en alimentos vegetales; todos los cereales, la mayoría de las verduras y algunas frutas contienen almidón en abundancia. En el laboratorio de la naturaleza se fabrican varios tipos de azúcar; azúcar de caña, uva, fruta y leche. El primero se obtiene de la caña de azúcar, la savia de los arces y de la raíz de remolacha. Los azúcares de uva y frutas se encuentran en la mayoría de las frutas y en la miel. El azúcar de la leche es uno de los componentes de la leche. La glucosa, un azúcar artificial que se asemeja al azúcar de uva, se fabrica ahora en gran parte sometiendo el almidón de maíz o patatas a un proceso químico; pero carece de la dulzura de los azúcares naturales y de ninguna manera es un sustituto adecuado para ellos. La albúmina se encuentra en su estado más puro y no combinado en la clara de un huevo, que está compuesto casi en su totalidad por albúmina. Existe, combinado con otros elementos alimenticios, en muchos otros alimentos, tanto animales como vegetales. Se encuentra abundante en la avena y, en cierta medida, en los otros granos y en los jugos de las verduras. Todos los alimentos naturales contienen elementos que en muchos aspectos se parecen a la albúmina, y están tan estrechamente relacionados con ella que, por conveniencia, suelen clasificarse con el nombre general de “albúmina”. El principal de estos es el gluten, que se encuentra en el trigo, el centeno y la cebada. La caseína, que se encuentra en los guisantes, los frijoles y la leche, y la fibrina de la carne, son elementos de esta clase.

La importancia de los elementos alimentarios

Las grasas se encuentran tanto en alimentos animales como vegetales. De las grasas animales, la mantequilla y el sebo son ejemplos comunes. En forma vegetal, la grasa es abundante en nueces, guisantes, frijoles, en varios de los granos y en algunas frutas, como la aceituna. Como lo proporciona la naturaleza en nueces, legumbres, granos, frutas y leche, este elemento se encuentra siempre en un estado de fina subdivisión, condición que es la que mejor se adapta a su digestión. Como se usa más comúnmente, en forma de grasas libres, como mantequilla, manteca de cerdo, etc., no solo es difícil de digerir en sí, sino que a menudo interfiere con la digestión de los otros elementos alimenticios que se mezclan con él. Sin duda, nunca se tuvo la intención de modificar las grasas de su condición natural y separarlas de otros elementos alimenticios para utilizarlas como un artículo alimenticio separado. Lo mismo puede decirse de los otros elementos carbonosos, el azúcar y el almidón, ninguno de los cuales, cuando se usa solo, es capaz de mantener la vida, aunque cuando se combina de manera adecuada y natural con otros elementos alimenticios, desempeñan un papel muy importante en la nutrición del cuerpo. La mayoría de los alimentos contienen un porcentaje de los elementos minerales. Los cereales y la leche proporcionan estos elementos en abundancia. La celulosa o tejido leñoso de las verduras y el salvado de trigo son ejemplos de elementos no digeribles que, aunque no pueden convertirse en sangre en los tejidos, cumplen una función importante al dar volumen a los alimentos.

Con la excepción del gluten, ninguno de los elementos alimenticios, cuando se usa solo, es capaz de mantener la vida. Una verdadera sustancia alimenticia contiene algunos de todos los elementos alimenticios, y la cantidad de cada uno varía en diferentes alimentos.

Usos de los elementos alimenticios

En cuanto al propósito al que sirven estos diferentes elementos, los experimentos de eminentes fisiólogos han demostrado que los elementos carbonosos, que en general comprenden la mayor parte del alimento, cumplen tres propósitos en el cuerpo;

  1. Proporcionan material para la producción de calor;
  2. Son una fuente de fuerza cuando se toman en relación con otros elementos alimenticios;
  3. Reponen los tejidos grasos del cuerpo. De los elementos carbonosos, almidón, azúcar y grasas, las grasas producen la mayor cantidad de calor en proporción a la cantidad; es decir, se genera más calor con una libra de grasa que con un peso igual de azúcar o almidón; pero esta aparente ventaja está más que contrarrestada por el hecho de que las grasas son mucho más difíciles de digerir que los otros elementos carbonosos, y si se confía en que proporcionen el material adecuado para el calor corporal, producirían mucho daño al sobrecargar y producir enfermedades de los órganos digestivos. El hecho de que la naturaleza haya proporcionado mucho más almidón y azúcares que grasas en la dieta natural del hombre, parecería indicar que estaban destinados a ser la principal fuente de alimentos carbonosos; sin embargo, las grasas, cuando se toman en la proporción en que las proporciona la naturaleza, son elementos alimenticios necesarios e importantes.

Los elementos alimenticios nitrogenados nutren especialmente el cerebro, los nervios, los músculos y todos los tejidos más activos y vitalizados del cuerpo, y también sirven como estímulo para el cambio de tejido. De ahí que se pueda decir que un alimento deficiente en estos elementos es un alimento particularmente pobre.

Los elementos inorgánicos, los principales de los cuales son los fosfatos, en los carbonatos de potasa, sosa y cal, ayudan a proporcionar el material de construcción necesario para los huesos y los nervios.

Combinaciones adecuadas de alimentos

Si bien es importante que nuestros alimentos contengan algunos de los diversos elementos alimenticios, los experimentos tanto en animales como en seres humanos muestran que es necesario que estos elementos, especialmente los nitrogenados y carbonosos, se utilicen en ciertas proporciones definidas, ya que el sistema es solo capaz de apropiarse de una cierta cantidad de cada uno; y todo exceso, especialmente de elementos nitrogenados, no sólo es inútil, sino incluso perjudicial, ya que librar al sistema del excedente impone una tarea adicional a los órganos digestivos y excretores. La proporción relativa de estos elementos necesaria para constituir un alimento que cumpla perfectamente con los requerimientos del sistema es de seis de carbonoso a uno de nitrógeno. Los científicos han dedicado mucho estudio y experimentación cuidadosos a la determinación de las cantidades de cada uno de los elementos alimenticios requeridos para la alimentación diaria de los individuos en las diferentes condiciones de vida, y se ha llegado a aceptar comúnmente la del material nitrogenado que debería constituir una sexta parte de los nutrientes consumidos, alrededor de tres onzas, es todo lo que puede aprovechar en veinticuatro horas un adulto sano de peso medio, que realice una cantidad moderada de trabajo. Sin embargo, muchos artículos alimenticios son deficientes en uno u otro de estos elementos, y necesitan ser complementados con otros artículos que contengan el elemento deficiente en superabundancia, ya que para emplear una dieta en la que falte alguno de los elementos nutritivos, aunque a granel, puede ser todo lo que los órganos digestivos pueden manejar, es realmente inanición y, con el tiempo, ocasionará graves resultados.

Por tanto, es evidente que se debe tener mucho cuidado en la selección y combinación de materiales alimenticios. Tal conocimiento es de primera importancia en la educación de cocineros y amas de casa, ya que a ellos les corresponde la selección de los alimentos para las necesidades diarias del hogar; y no solo deben comprender qué alimentos son los más adecuados para satisfacer estas necesidades, sino también cómo combinarlos de acuerdo con las leyes fisiológicas.

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